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Los científicos descubren una misteriosa liberación de material radiactivo

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En septiembre de 2017, sin que el público en general lo supiera, una nube ligeramente radiactiva se movió por Europa. Fue la liberación de material radiactivo más grave desde Fukushima 2011, pero no supuso ningún riesgo para la salud de la población y, por tanto, pasó desapercibida.

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Ahora, se ha publicado un nuevo estudio que intenta localizar la fuente del lanzamiento. La investigación consta de más de 1300 mediciones de toda Europa y otras regiones del mundo.176 estaciones de medición de 29 los países participaron en el trabajo.

Instalación nuclear rusa Majak

Lo que descubrieron los investigadores fue que la radiación no provenía de un accidente de reactor, sino de un accidente en una planta de reprocesamiento nuclear. Aunque el origen exacto de la radiactividad es difícil de precisar, los científicos sospechan que hay un sitio de liberación en los Urales del sur, donde se encuentra la instalación nuclear rusa Majak.

"Medimos rutenio-106 radiactivo", dijo el profesor Georg Steinhauser de la Universidad de Hannover (que está estrechamente asociado con el Instituto Atómico). "Las mediciones indican la mayor liberación singular de radiactividad de una planta de reprocesamiento civil".

La liberación se detectó en otoño de 2017. Consistió en una nube de rutenio-106 con valores máximos de 176 milibecquerels por metro cúbico de aire, valores hasta 100 veces superiores a las concentraciones totales medidas en Europa después del incidente de Fukushima.

Fue el hecho de que no se midieron sustancias radiactivas distintas del rutenio lo que llevó a los investigadores a creer que la fuente debía haber sido una planta de reprocesamiento nuclear. Sin embargo, hasta el día de hoy, nadie ha asumido la responsabilidad de este incidente.

El segundo lanzamiento nuclear más grande de la historia

La instalación nuclear rusa de Majak ya había sido escenario del segundo mayor lanzamiento nuclear de la historia después de Chernobyl. El accidente ocurrió en septiembre de 1957 y resultó de la explosión de un tanque que contenía desechos líquidos de la producción de plutonio.

El Dr. Olivier Masson del Institut de Radioprotection et de Sûreté Nucléaire (IRSN) en Francia y Steinhauser puede fechar el lanzamiento de 2017 entre el 25 de septiembre de 2017 a las 6 p.m. y el 26 de septiembre de 2017 al mediodía. Esta fecha es casi exactamente 60 años después del accidente de 1957.

"Esta vez, sin embargo, fue una liberación pulsada que terminó muy rápidamente", dijo Steinhauser. “Pudimos demostrar que el accidente ocurrió en el reprocesamiento de elementos combustibles gastados, en una etapa muy avanzada, poco antes del final de la cadena de proceso. Aunque actualmente no existe un comunicado oficial, tenemos una muy buena idea de lo que podría haber sucedido ".

El estudio se publica en la revistaActas de la Academia Nacional de Ciencias (PNAS).


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